Los beneficios comprobados para la salud mental de pasar tiempo con animales

Mental Health Benefits of Spending Time with Animals

Los humanos han compartido un vínculo especial con los animales durante miles de años. Los antiguos griegos reconocían que los caballos podían levantar el ánimo de los enfermos, mientras que en la Bélgica medieval los animales participaban en prácticas de rehabilitación, lo que demostraba los efectos positivos de la compañía. Incluso nuestros amigos felinos se domesticaron y se hicieron amigos de los humanos para tener una relación mutuamente beneficiosa.

Hoy en día, la investigación científica continúa descubriendo formas poderosas en las que las interacciones con los animales pueden mejorar nuestro bienestar físico y mental. Desde reducir el estrés y la soledad hasta fomentar el ejercicio y brindar amor incondicional, las mascotas ofrecen multitud de beneficios para nuestra salud mental. Exploremos la ciencia detrás de esta conexión única entre humanos y animales.

Nos ayudan a sentirnos amados y aceptados

No importa en qué etapa de la vida te encuentres, las mascotas brindan cantidades infinitas de amor que combaten los sentimientos de estrés, soledad, tristeza y otras emociones negativas. Ofrecen una zona libre de juicios, amándonos simplemente por quienes somos, independientemente de nuestras circunstancias. Esto se alinea con nuestra necesidad humana básica de dar y recibir amor.

Interactuar con nuestros compañeros peludos, emplumados o escamosos nos permite experimentar el tacto, la conversación y los abrazos, acciones que liberan oxitocina, a menudo llamada la "hormona del amor". La oxitocina fomenta los vínculos y se ha demostrado que aumenta tanto en humanos como en perros cuando se miran a los ojos o interactúan. Este simple intercambio puede hacernos sentir aceptados, seguros y profundamente conectados.

Alivian la soledad y fomentan las conexiones sociales

La soledad puede tener un impacto profundo en nuestro bienestar mental, pero las mascotas son compañeras constantes que nos ayudan a sentirnos menos solos. Durante los confinamientos pandémicos, cuando muchos experimentaron un mayor aislamiento, un estudio de Malasia de 2021 encontró que los dueños de mascotas informaron una mejor salud mental y bienestar en comparación con aquellos que no tenían amigos animales[2].

Más allá de proporcionar una compañía devota, las mascotas también pueden actuar como un "lubricante social", ayudando a facilitar las interacciones y conexiones con los demás. Los dueños de perros, por ejemplo, a menudo entablan conversaciones mientras salen a caminar, creando un sentido de comunidad.

Para algunos, como aquellos que padecen problemas de salud mental, tener una mascota puede motivarlos a salir de casa cuando, de otro modo, permanecerían aislados. El simple hecho de estar cerca de un animal puede proporcionar una presencia calmante que hace que las situaciones sociales parezcan menos desalentadoras.

Fomentan el ejercicio y el tiempo al aire libre

Ciertas mascotas, como los perros, requieren ejercicio regular y tiempo al aire libre, lo que naturalmente lleva a sus dueños a ser más activos también. Los dueños de perros caminan un promedio de 22 minutos más por día que los no dueños, beneficiándose de esa actividad física adicional. Se ha demostrado que incluso un breve paseo alrededor de la manzana reduce la ansiedad, la depresión y los estados de ánimo negativos[1].

Pasar tiempo al aire libre experimentando la naturaleza también puede aumentar el bienestar mental. Tener un compañero canino sirve como el incentivo perfecto para tomar el sol y el aire fresco, lo que puede ayudar a aliviar los síntomas de enfermedades como la depresión y el trastorno afectivo estacional.

Reducen el estrés, la ansiedad y la presión arterial

En nuestro mundo acelerado, el estrés crónico es un problema generalizado, pero se ha demostrado repetidamente que la interacción con animales disminuye los niveles de cortisol, una hormona clave del estrés. La presencia reconfortante de una mascota puede ayudarnos a mantenernos firmes en el momento presente y sentirnos más relajados.

Los estudios también han asociado tener una mascota con niveles más bajos de ansiedad, probablemente debido a los efectos calmantes del vínculo con un animal de compañía. Un estudio de 2015 incluso encontró que crecer con un perro como mascota estaba relacionado con una reducción de la ansiedad infantil [3].

Más allá de afectar nuestro estado mental, pasar tiempo con animales también tiene poderosos efectos físicos. Décadas de investigación correlacionan tener una mascota, especialmente un perro, con lecturas de presión arterial más bajas. Se ha demostrado que el acto de acariciar a un perro ayuda a reducir la frecuencia cardíaca, lo que reduce los riesgos de enfermedad cardiovascular.

Alivian los síntomas de la depresión

La depresión es una de las afecciones de salud mental más comunes y debilitantes, pero la evidencia sugiere que las interacciones con animales pueden ayudar a aliviar los síntomas. Se ha descubierto que los perros y los caballos, en particular, reducen los sentimientos de depresión , razón por la cual a veces se incorporan a las prácticas terapéuticas[4].

Los perros de servicio, por ejemplo, suelen recetarse a veteranos con trastorno de estrés postraumático. Los estudios muestran que estos compañeros caninos pueden mejorar el bienestar psicológico, aumentar la resiliencia y disminuir la soledad y los sentimientos de ansiedad y depresión entre quienes luchan contra el trauma[4].

Incluso para quienes no tienen un animal de servicio exclusivo, la responsabilidad de cuidar una mascota puede brindarles un sentido de propósito que mejora el estado de ánimo y contrarresta los sentimientos de apatía o inutilidad que a menudo acompañan a la depresión.

Mejoran el bienestar de los niños

Desde desarrollar habilidades emocionales hasta reducir la ansiedad, interactuar con animales ofrece una variedad de beneficios para la salud mental y el desarrollo de los niños. Los niños que leen en voz alta a los perros han demostrado mejores habilidades sociales, como compartir, cooperar y ofrecerse como voluntarios, así como menos problemas de comportamiento[5].

Los animales también han demostrado ser útiles para controlar ciertas afecciones en los jóvenes. Un estudio encontró que los niños con trastorno del espectro autista estaban más tranquilos y tenían mejores interacciones sociales durante las sesiones de clase que pasaban con conejillos de indias. Para los niños con TDAH, leer con perros de terapia se relacionó con una mayor concentración y atención[5].

La aceptación incondicional que ofrecen los animales puede crear un espacio seguro y reconfortante para que los niños se expresen abiertamente y practiquen la socialización. Este entorno de apoyo puede mejorar la confianza y la resiliencia a medida que los niños enfrentan los desafíos del crecimiento.

Proporcionan propósito y responsabilidad

Cuidar a una mascota inculca un sentido de propósito, rutina y responsabilidad que puede ser altamente terapéutico, especialmente para quienes luchan con problemas de salud mental. Tener que alimentar, hacer ejercicio y atender a otro ser vivo nos ayuda a salir de nuestras propias cabezas y centrarnos en las necesidades de otra persona.

Por ejemplo, un estudio encontró que los adolescentes con diabetes tipo 1 que cuidaban a un pez como mascota eran más disciplinados a la hora de controlar sus niveles de glucosa en sangre, una tarea crucial de autocuidado. La rutina de cuidado sirvió como un ancla positiva en su vida diaria[5].

De manera similar, las tareas involucradas en tener una mascota crean una estructura y razones para ceñirse a un horario, lo que puede ayudar a aliviar los síntomas de afecciones como la depresión que a menudo alteran las rutinas normales. Cuando una mascota depende de nosotros, tenemos un incentivo adicional para cuidarnos mejor también.

Los animales de servicio y terapia ofrecen apoyo especializado

Si bien las mascotas de todo tipo pueden brindar beneficios para la salud mental a través del compañerismo y el vínculo, los animales de servicio y terapia reciben capacitación especializada para ayudar con necesidades y condiciones específicas.

Los perros de servicio, por ejemplo, aprenden a detectar y responder a los requisitos médicos o psiquiátricos individuales de sus dueños , como alertarlos sobre convulsiones próximas o interrumpir ataques de ansiedad. Este nivel de percepción y apoyo en tiempo real puede aumentar drásticamente la independencia, la confianza y la tranquilidad de quienes padecen enfermedades crónicas[5].

Los animales de terapia también se incorporan a planes de tratamiento profesionales, visitas a hospitales, residencias de ancianos y oficinas de asesoramiento para ayudar a reducir el estrés y la ansiedad de los pacientes. La presencia calmante y el afecto que ofrecen estos animales altamente entrenados pueden mejorar el proceso terapéutico y facilitar la curación.

Elegir la mascota adecuada para sus necesidades

Con tantas especies diferentes que ofrecen diversas ventajas, ¿cómo puede determinar qué tipo de mascota podría ser la mejor opción para sus objetivos de salud mental?

Las investigaciones muestran que los perros tienden a proporcionar los niveles más altos de bienestar general y satisfacción con la vida en comparación con otras mascotas , probablemente debido a su deseo innato de complacer, su naturaleza protectora y la mayor actividad física que exigen sus necesidades de ejercicio[6]. Sin embargo, la responsabilidad adicional de un compañero canino puede no ser ideal para el estilo de vida o las habilidades de todos.

Para aquellos que buscan opciones de menor mantenimiento, los gatos, los pequeños animales peludos como los conejillos de indias, los peces y otras mascotas aún pueden obtener poderosas recompensas para la salud mental a través de su presencia calmante, cuidados de rutina y expresiones de afecto.

En última instancia, el factor más crucial es sentir un vínculo y una conexión genuinos con su mascota. Cualquier animal con el que una persona se sienta conectada es el mejor animal para ella.

Creando un vínculo humano-animal seguro y saludable

Si bien la investigación destaca abundantes beneficios para la salud mental de tener una mascota y la terapia asistida con animales, es importante establecer prácticas seguras y responsables al integrar a los animales en su vida.

Los niños, las mujeres embarazadas y las personas con sistemas inmunitarios comprometidos deben tomar precauciones adicionales , como supervisar todas las interacciones, evitar lamer la cara o el contacto de las manos con la boca después de acariciarlas y mantener a las mascotas bien aseadas y con vacunas actualizadas. Un lavado de manos adecuado también es clave para reducir el riesgo de enfermedades zoonóticas o reacciones alérgicas.

Además, tanto los humanos como los animales pueden experimentar estrés o fatiga debido a las interacciones, por lo que es aconsejable aprender las señales de malestar de su mascota y darle descansos según sea necesario. Los expertos también hacen hincapié en la prevención de las mordeduras de animales, especialmente en el caso de los niños pequeños que pueden malinterpretar los límites de un animal.

Siguiendo pautas de seguridad razonables, podemos garantizar que el vínculo entre humanos y animales siga siendo una fuente de cuidado, comodidad y deleite mutuos.

Referencias:

[1] Tan, Joel Shi Quan y otros. "Asociación entre la propiedad de una mascota y la actividad física y la salud mental durante el "disyuntor" de COVID-19 en Singapur". One Health (Ámsterdam, Países Bajos) vol. 13 100343. 3 de noviembre de 2021, doi:10.1016/j.onehlt.2021.100343

[2] Dasha Grajfoner, et al. "El efecto de las mascotas en la salud mental y el bienestar humanos durante el bloqueo de COVID-19 en Malasia". Animales, vol. 11, núm. 9, Instituto Multidisciplinario de Publicaciones Digitales, septiembre de 2021, págs. 2689–89, https://doi.org/10.3390/ani11092689.

[3] Gadomski, Anne M., et al. "Los perros domésticos y la salud de los niños: ¿oportunidades para la prevención de enfermedades crónicas?" Prevención de enfermedades crónicas, vol. 12, Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, noviembre de 2015, https://doi.org/10.5888/pcd12.150204.

[4] O'Haire, Marguerite E et al. "Intervención asistida por animales para traumatismos: una revisión sistemática de la literatura". Fronteras en psicología vol. 6 1121. 7 de agosto de 2015, doi:10.3389/fpsyg.2015.01121

[5] El. "El poder de las mascotas". NIH News in Health, febrero de 2018, newsinhealth.nih.gov/2018/02/power-pets.

[6] "Mascotas y felicidad: examen de la asociación entre la propiedad de una mascota y el bienestar". Anthrozoös, 2016, https://doi.org/10.1080//08927936.2016.1152721.

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